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Actividad del Canal desacelera y cae en terreno negativo, puertos pierden dinámica

Agosto 22, 2011

El último informe de indicadores económicos del Instituto Nacional de Estadística y Censo (INEC) mostró una desaceleración marcada de la actividad del Canal de Panamá hasta su contracción en el mes de junio de 2011. Las toneladas netas del Canal de Panamá CPSUAB, que es un indicador que mide la actividad del Canal en términos reales, o sea sin la influencia de los precios, había alcanzado un crecimiento de 20.6% en febrero de 2011, pero luego decreció consistentemente hasta contraerse en 0.8% en junio. La tendencia descendente ocurrió también en los ingresos por peajes, ya que estos se cobran sobre las toneladas netas CPSUAB, excepto para el caso de los cruceros donde los peajes se cobran con base en el número de literas del buque.

La pregunta obvia ahora es si esta pérdida de dinamismo y contracción de la actividad del Canal es debida a la crisis en Estados Unidos y Europa, o si ésta simplemente ha sido provocada por algún otro fenómeno del mercado en algunos de los distintos segmentos de tipos de buques que transitan por el Canal. Para determinar esto habría que revisar las estadísticas mensuales del Canal por tipos de buques que transitaron y por rutas. No obstante, al momento en que escribimos este artículo no pudimos hacer eso debido a que la información que aparece en la página Web www.pancanal.com de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) era demasiado vieja como para hacer eso; dicha información se encuentra actualizada sólo hasta octubre del año pasado, que es cuando concluyó el periodo fiscal. Debido a que no hay información disponible del tránsito del Canal de Panamá este año en su sitio Web, no queremos especular con respecto a las causas por las cuales la actividad se ha venido debilitando.

El Canal de Panamá tiene varios segmentos definidos por la ACP por tipos de buques. El principal segmento es el de buques portacontenedores. Otros segmentos relevantes son los graneleros secos, tanqueros, refrigerados, portavehículos, cruceros y carga general. Cada segmento de estos puede no tener las mismas rutas y comportarse de maneras distintas, como en efecto lo hizo durante la crisis económica mundial. Así, durante 2008 y 2009, mientras la actividad de los buques portacontenedores sufrió contracciones mensuales de hasta dos dígitos debido a la disminución del comercio entre China y Estados Unidos, el paso de los buques graneleros por el Canal, que transportaban granos, tuvieron uno de los mejores desempeños, debido a una buena cosecha en los Estados Unidos, la demanda de China, y la caída abrupta de los fletes de los buques graneleros, dado el exceso de capacidad que trajo como consecuencia la crisis. Paradójicamente, en ese mismo periodo, el tránsito de cruceros en vez de disminuir, aumentó en parte debido a la influenza en los destinos turísticos de México, lo cual desvió los buques a otros destinos y motivó su paso por el Canal. En aquel tiempo, los buques portavehículos sí sintieron fuertemente el impacto de la crisis, como resultado de la caída abrupta de la demanda autos en los Estados Unidos y Latinoamérica.

El crecimiento económico de los Estados Unidos ha venido desacelerando y nosotros podríamos esperar que en dicho caso, los mismos segmentos de tipos de buques que transitan por el Canal que fueron negativamente impactados por la crisis, en esta ocasión estén también desacelerando en la medida en que lo hace la economía estadounidense. No obstante, asimismo la tendencia a la baja de la actividad del Canal también podría deberse a que un segmento como el de graneleros secos sea el causante de la desaceleración, ya sea por una disminución de la demanda u oferta de granos o por cambios en las decisiones de transporte, motivadas por diferenciales entre los peajes del Canal de Panamá y los fletes a través de otros medios de trasporte en los Estados Unidos.

Sinceramente, desconocemos las causas de esta pérdida de dinamismo de la actividad del Canal y habría que esperar a que toda la información esté disponible para todo el mundo en la página Web de la ACP.

Puertos

En cuanto al resto de los sectores económicos, que aparecen en el citado informe de indicadores del INEC, se observa una economía pujante, excepto para el Canal y también para los puertos que también vienen mostrando, aunque tasas de crecimiento altamente positivas, también una pérdida de dinamismo en correspondencia con la desaceleración del Canal de Panamá. El movimiento de contenedores en los puertos había crecido 36.4% en enero de 2011 con respecto al mismo mes del año pasado, pero la tasa, aunque aún alta, descendió a 11.3% en junio. Dado que en ambos casos estamos hablando de contenedores, eso nos hace pensar que la pérdida de dinamismo del Canal y contracción en junio podría ser debida a disminución en el segmento de buques portacontenedores.

¿Se avecina una recesión en los Estados Unidos?

La economía de los Estados Unidos ha perdido dinámica durante dos trimestres consecutivos. Luego de haber crecido 2.3% en el cuarto trimestre del año pasado creció sólo 0.4% y 1.3% en el primero y segundo trimestre de 2011 respectivamente. No obstante el LED (que es un índice que indica cuando se avecina una recesión, dado que está construido con base en indicadores que generalmente se adelantan sobre lo que va a ocurrir en la economía de los Estados Unidos), indica que no se avecina una recesión.

Impacto probable de una recesión en los Estados Unidos sobre Panamá

Nosotros proyectamos en enero de este año que la economía de Panamá crecería 9.2% este año y 13% el próximo año debido fundamentalmente a un programa de inversión pública y privada de 45 mil millones de dólares en el periodo de 2010-2014. La economía estaría creciendo a doble dígito en 2012 básicamente debido a que 2012 y 2013 son años picos de inversión, sobre todo de los principales proyectos, incluyendo la ampliación del Canal.

En el caso de una recesión en los Estados Unidos, el Canal de Panamá sería la primera actividad impactada negativamente dado que la principal ruta es la que va desde China hacia la Costa Este de los Estados Unidos. Con la recesión ocurriría una debacle en el precio del petróleo, del cobre y materias primas, lo cual impactaría negativamente a Venezuela y Chile, e igualmente a Ecuador y Colombia. Venezuela y Colombia son el primero y segundo comprador de la Zona Libre de Colón respectivamente, por lo que la actividad de ésta disminuiría. El menor crecimiento de Latinoamérica, además de afectar a la Zona Libre de Colón también impactaría la actividad de trasbordo de contenedores de los puertos, ya que estos son también los principales países usuarios de estos servicios.

Sin embargo el hub aéreo de pasajeros de COPA Airlines continuaría creciendo. Obviamente, crecería la construcción a muy altas tasas. El comercio, hoteles y restaurantes continuarían creciendo también a altas tasas.

Durante 2009, en plena crisis económica mundial, la economía de Panamá creció 3.5%. Con una recesión de los Estados Unidos, la economía de Panamá aún continuaría creciendo a una alta tasa, mucho mayor que 3.5%, impulsada por la construcción y el comercio, entre otros sectores que continuarían aún siendo dinámicos.

Nosotros continuamos pensando que los Estados Unidos no van a entrar en recesión y mantenemos nuestra proyección de crecimiento económico a doble dígito para 2012, publicada en enero en http://panamaeconomyinsight.com.pa/0213011101.html . Sin embargo, nosotros nos mantendremos monitoreando esta situación para presentar una proyección revisada de todos los sectores económicos de Panamá en octubre, ya que los últimos acontecimientos así lo ameritan.   

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