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Compañía minera explica cómo maneja el tema del medio ambiente

Septiembre 5, 2011

El día 2 de septiembre la Minera Panamá, S.A., la compañía que lleva a cabo la construcción de una mina de cobre en el distrito de Donoso en la provincia de Colón, presentó su avance del proyecto.

Nosotros entendemos que los problemas fundamentales de la minería de cobre sobre el medio ambiente, y de acuerdo con la experiencia internacional de las grandes compañías, son los siguientes:

a) Deforestación y destrucción de la capa de suelo

b) Contaminación de las aguas causada por minerales tóxicos removidos

c) Contaminación de las aguas y sedimentación causada por los escombros

d) Contaminación de las aguas y sedimentación causada por la roca triturada una vez que se le ha extraído los minerales

e) Competencia de la compañía minera con los moradores por el uso del agua

f) Incumplimiento del plan de cierre de la mina .

Nosotros aprovechamos la presentación de los avances del proyecto de cobre para preguntarle a la compañía minera cómo van a hacer para lidiar con estos problemas. Obtuvimos las respuestas y a continuación lo que haremos es compartirlas con ustedes. También recopilamos mucha información acerca de la parte económica y social de este proyecto, pero ese tema será tratado en otro artículo separado.

Sin embargo, antes de ir a las respuestas dadas por la compañía minera queremos introducir el tema con algunos puntos que se deben de tener muy en cuenta. La cuestión es que la más devastadora de todas las prácticas de esta industria es la minería a cielo abierto. La minería es a cielo abierto porque que la veta de cobre está relativamente próxima a la superficie. En dicho caso, para extraer el mineral es necesario eliminar el bosque, incluyendo plantas y animales, y remover la capa de suelo sobre una amplia extensión de terreno. Por eso y con justa razón, cualquier malestar de la comunidad y oposición ultra radical de los ambientalistas y economistas debe ser claramente compresible dentro de ese contexto.

La cuestión es que existen muy malas experiencias sobre este tipo de minería alrededor del mundo, donde grandes compañías mineras eliminaron el bosque primario, removieron la capa de suelo de suelo, contaminaron las fuentes de agua, manejaron muy mal los vertederos de escombros, contaminaron con los productos químicos que usaron para separar el mineral de la roca triturada, construyeron presas que se rompieron y mataron parte de los lugareños y, finalmente, como si fuera poco, incumplieron el plan de cierre de la mina, dejándole a los gobiernos la tarea de reparar los daños. En muchos casos los costos sociales fueron mayor que los beneficios, resultando una pérdida neta de bienestar para la sociedad. Peor no pudo haber sido, y no en vano las grades compañías mineras cosechan hoy en día el fruto de las fechorías medioambientales que su búsqueda despiadada del beneficio les llevó a cometer en décadas pasadas.

La explotación que está desarrollando actualmente Minera Panamá, S.A. en el distrito de Donoso es un tema bastante delicado y de los más importantes para el futuro de la Nación, ya que es una mina a cielo abierto. Y mucho más delicado aún, porque el área donde está el mineral es una región boscosa con flora y fauna nativa. La compañía hará tres enormes tajos sobre esta superficie boscosa. Para que tengan una idea de la dimensión, algunos de esos tajos tendrán la colosal profundidad de 400 metros.

Obviamente, el debate es, por una parte, si la compañía producirá un efecto devastador sobre el medio ambiente y si los costos sociales debido a esto al final serán mayores que los beneficios y, por otra parte, si la compañía puede, como ella misma asegura, lidiar de forma sociablemente responsable con los problemas medioambientales, de modo que el beneficio social neto del proyecto sea positivo para la presente y futuras generaciones.

La compañía ha dicho que llevará a cabo una minería de clase mundial. Nosotros sinceramente no sabemos qué significa eso, no porque no entendamos el concepto, sino más bien porque no sabemos si existe experiencia a nivel internacional de ese tipo de minería de clase mundial.

La evidencia de los efectos devastadores de la minería a cielo abierto es abundante. No obstante, nosotros no queremos caer en el radicalismo, sin haber visto primero el significado de una minería de clase mundial y cuáles son estos supuestos cambios que la industria a nivel mundial está teniendo en términos del manejo socialmente responsable del medio ambiente.

Nosotros hemos estado monitoreando lo que la compañía minera está haciendo y cuál es su plan.

Nosotros le preguntamos a la compañía minera cómo lidiaría con el problema de la destrucción del bosque y la capa de suelo, los cuales son uno de los puntos más críticos de este proyecto de extracción de cobre. La empresa minera ha dicho que actualmente lleva a cabo, en conjunto con la empresa Golder Associates y el consorcio NATIVAES, un programa de rescate de flora y que tiene para esto un equipo de biólogos que se están encargando periódicamente de reubicar especies de animales y plantas para que sean llevadas a lugares seguros y similares a su hábitat natural. Ellos dicen que al mismo tiempo que hacen esto, están realizando informes e inventarios sobre dichas especies. Carlos Sánchez, Director de Ambiente de Minera Panamá, agrega que actualmente las autoridades ambientales verifican periódicamente el cumplimiento de estas medidas. No sabemos por el momento que proporción de la flora y fauna del área de influencia del proyecto sería reubicada e inventariada, ni exactamente cuánto es el impacto de dicha actividad sobre recuperación de dicha flora, su fauna y el habitat. Actualmente, la compañía tiene en su planilla ocho biólogos. La compañía dice que de los 4,300 millones de dólares que cuesta la construcción de la mina, incluyendo en esta inversión el plan de cierre, ellos gastarán alrededor de 200 millones de dólares en el manejo ambiental.

En cuanto a la capa de suelo, la compañía minera da a entender que en efecto lo removerá, pero que sin embargo, lo guardará y después lo rehabilitará.

Desconocemos si tales cosas alguna vez se han hecho, y si existen experiencias internacionales exitosas. Es decir, que las plantas nativas y la fauna hayan sido reubicadas, el suelo guardado y luego rehabilitado y finalmente, al término de la vida de la mina, haya quedado un suelo reforestado con dichas plantas nativas.

La compañía minera dijo en su presentación que compensará lo que no se pueda reforestar en el área donde se deforestará originalmente. Es decir, reforestará en otras áreas alrededores del proyecto. Explica que la suma de lo que reforestará será mucho mayor que lo deforestado.

Explica que han hecho corridas de modelos que con base en tomas satelitales permiten proyectar la tendencia de la deforestación en la zona suponiendo que el proyecto no existiera. Argumentan que dichos modelos arrojan que el uso de la tierra para cultivos y ganadería terminaría deforestando una importante superficie boscosa. Ellos argumentan que debido a la existencia del proyecto de cobre y su manejo ambiental, mucha de ésta área se conservará.

El segundo efecto importante es la contaminación que producen sobre las fuentes de aguas de los alrededores los minerales tóxicos removidos y los productos químicos utilizados en la separación del cobre del material triturado. La compañía manifiesta que tiene un plan para evitar la contaminación de las fuentes de agua y que las monitoreará constantemente. Agrega que, a pesar de que puede usarse cianuro en el proceso de separación del mineral del material triturado, usará unos productos biodegradables, es decir, que no producen efectos adversos para el medio ambiente. En su presentación, la compañía mostró a los presentes unos frascos con dichos productos. También hizo una demostración de la separación del mineral de la roca triturada empleando un prototipo y vertiendo dichos productos sobre el agua que contenía la roca triturada.

El tercer efecto es el de la gran cantidad de escombros que se producen, dado que para llegar hasta donde está la veta de cobre se requiere remover una gran cantidad de rocas sin ningún o con muy bajo contenido de cobre. En algunos países, dichos escombros han sido arrojados a los ríos, produciendo los consecuentes daños. En otros, los han arrojado al mar, trasladando entonces el daño a los océanos. Algunos escombros han sido colocados en vertederos en los alrededores del proyecto minero y dejados a la intemperie, erosionándose con el tiempo y contaminando las aguas y los suelos fértiles.

Dada esa data de efectos producidos por los escombros en minas de cobre y los riesgos que hay en este sentido para el distrito de Donoso, le preguntamos a la compañía minera qué haría con dichos escombros. Con respecto a esto, Ernest Mast, Director Ejecutivo de la compañía minera, explica que en efecto habrá unos vertederos dentro del proyecto, cercano a los tajos, donde depositarán dichos escombros, pero que estos no estarán a la intemperie, que la superficie será cubierta con una capa de suelo.

El cuarto punto es referente a qué hará la compañía minera con la roca triturada una vez que el cobre y el resto de los minerales hayan sido separados de ésta. También existen muy malas experiencias con respecto a eso. Por lo general las compañías internacionales han usado dicho material para construir una presa y, cuentan que, en un alto porcentaje éstas fallan y terminan rompiéndose debido a que tiene que soportar más allá de lo que fueron diseñadas.

Nosotros le preguntamos a la empresa minera qué haría con el material de la roca triturada luego de haberle extraído los minerales. Para nuestro asombro, la compañía nos dijo que construiría una presa. La compañía explicó que ésta no se rompería porque sus paredes estaban diseñadas de un ancho tal para soportar.

El quinto tema es el del uso del agua. El proceso requiere de grandes cantidades de agua para separar el mineral de la roca molida. El agua se represa en tinas de lavado, lo cual significa que el proyecto compite por este recurso con las comunidades que están aguas abajo. Este queda como un tema por investigar y contrastar los distintos argumentos.

Hay un estudio de impacto ambiental aprobado por el ANAM y al parecer la compañía minera tiene un plan altamente detallado para lidiar con cada problema medioambiental. Sin embargo, nosotros percibimos que, dada la legislación en la materia, que ni siquiera incluye la obligatoriedad de un plan de cierre de mina, la ejecución del plan dependerá más bien del compromiso de la compañía minera y de la exigencia de la comunidad. Nada asegura que el plan se cumpla, ni mucho menos nada asegura que al final del término de la vida de la mina el plan de cierre se haya ejecutado. No obstante, una minería de clase mundial será creíble sólo en la medida en que la empresa esté comprometida con su propia reputación.

En ese sentido, dependiendo de cómo evolucione este proyecto de Donoso, el país irá ganando la suficiente experiencia en el tema. Esperemos que la experiencia no sea mala.  

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